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Menta
ÍNDICE
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¿Qué es la menta?

La menta es un género de hierbas comestibles apreciada por su aroma refrescante, bastante utilizadas en cocina, la industria de productos bucales y alimenticia en general. El consumo de esta hierba o sus derivados produce una sensación de frío en la boca y las vias respiratorias. Su aroma es estimulante del apetito.

Planta herbácea de tallos cuadrangulares verdes o violáceos, hojas simples, opuestas lanceoladas y dentadas, flores débilmente bilabiadas con corola púrpura, agrupadas en espigas muy apretadas, caracterizan a este híbrido vivaz que se multiplica por estolones. El limbo de la hoja de la menta piperita mide de 3-9 cm de longitud y de 1-3 cm de anchura; es acuminado, asimétrico en la base y bordeado de dientes agudos. Nervios principales y laterales (orientados 45º) son prominentes en la cara inferior. El examen microscópico revela, entre otros, pelos secretores con cabeza mono u octocelular sobre un pie siempre monocelular.

La destilación de la menta produce un aceite rico en mentol, sustancia de valor comercial y largamente utilizado en la producción de alimentos, especialmente dulces y golosinas, lociones para afeitar, productos bucales, perfumes, etc.

Clasificación científica

Reino: Plantae
División: Magnoliophyta
Clase: Magnoliopsida
Orden: Lamiales
Familia: Lamiaceae
Género: Mentha

Especies
Mentha aquatica
Mentha arvensis
Mentha citrata
Mentha longifolia
Mentha x piperita
Mentha pulegium
Mentha requienii
Mentha spicata
Mentha suaveolens

Origen

La denominación de las diferentes formas de este híbrido (aparecido inicialmente en Inglaterra) generalmente es confusa: la forma officinalis rubescens (Mitcham) es la más cultivada (Estados Unidos, Europa), la menta blanca (forma palescens) se cultiva en Rusia y la menta llamada Húngara, (sylvestris rubescens) se cultiva por todas partes.

Composición química

Junto al mentol, aceite esencial que se considera como el principio activo, la hoja contiene además triterpenos, carotenoides y flavonoides. Algunas son flavonas altamente oxigenadas. Este tipo de compuestos es idéntico al que caracteriza a ciertos quimiotipos del tomillo.

Aceite esencial.

Su composición y las variaciones de éste han sido objeto de centenares de publicaciones. Según Gilly el componente mayoritario es siempre el mentol (30 a 40%), acompañado de mentona (15-25% en el caso de la Mitcham, la mitad en la menta blanca) y de acetato de mentilo (más abundante en la menta blanca); también se encuentran la isomentona, neomentol, cineol, mentofurano, germacreno D y otros hidrocarburos. Estas proporciones varían según los cultivares, ej.: el mentol puede sobrepasar el 50%, el mentofurano y la isomentona parecen variar entre 0 y 10%. Las flores y hojas proporcionan un aceite esencial diferente y numerosos factores influyen en su composición: condiciones de cultivo, variaciones climáticas, períodos de recolección y también procedimiento de obtención.

Datos farmacológicos

Aunque la droga goza de una sólida reputación, (en particular para aliviar los dolores gastrointestinales, su farmacología ha sido muy poco estudiada. Lo que se ha estudiado principalmente ha sido la actividad espasmolítica del aceite esencial. Éste disuelto en agua, en un medio ácido éster polioxietilénico, es activo sobre el íleon, y más débilmente sobre la tráquea de cobaya in vitro (CI50 =26 y 87 mg/l). Otros trabajos de investigación confirman la acción antiespasmódica y muestran que el mentol es el componente más activo. Foster et al (1980) demostraron la acción inhibidora de la menta sobre las contracciones de íleon de cobaya, inducidas por acetilcolina.

El aceite esencial de menta (3 mg/kg, i.v.) es activo sobre el esfínter de Oddi de cobaya: aumenta la contracción inducida por morfina. Por otra parte, el mentol, como otros terpenos, previene la formación de placas de ateroma en conejos sometidos a un régimen enriquecido en colesterol, aumenta el colesterol de la fracción HDL pero, curiosamente, inhibe la lecitin -colesterol- aciltransferasa (enzima implicada en el proceso del transporte del colesterol por HDL). Este alcohol, mezclado (32%) con otros monoterpenos monocíclicos reduce la actividad de la H.M.G. CoA reductasa en rata (2 g/kg) La actividad atribuida a las infusiones se debe, probablemente, a los flavonoides.

Observaciones en el Hombre

La acción espasmolítica del aceite esencial de menta piperita permite, según Dew y col., obtener buenos resultados en la patología del colon. La utilización del aceite esencial se ha mostrado igualmente eficaz para obtener la relajación local de las fibras musculares en la prueba de la coloscopia.

Empleo

Aunque se han podido dar casos excepcionales de intoxicación, la droga carece de toxicidad, lo que no ocurre con el aceite esencial y sus componentes cuya prolongada administración (un mes) induce en rata, a modificaciones histopatológicas a nivel del encéfalo (aceite esencial, 40-100 mg/kg) debidas sin duda a la pulegona. La dosis diaria, no superable, de mentol se ha fijado en 0,2 mg/kg. La menta, de venta libre, desde hace mucho tiempo, se utiliza ampliamente en infusión como “bebida higiénica y placentera” para “facilitar la digestión”. Bajo sus diferentes formas, la menta está indicada en el tratamiento sintomático de los trastornos digestivos menores: digestiones lentas, acumulación de gases, flatulencia, etc.. y como colerético.

La droga

La C.C.F. del extracto clorometilénico muestra que el mentol da la banda más intensa y que carvona y pulegona están ausentes. El aceite esencial (>1,2% V/m) es igualmente oficinal, a no ser que contenga de 4,5 a 10% de ésteres calculados en acetato de mentilo, de 15 a 32% de compuestos carbonilados calculados en mentona y al menos 44% de alcoholes libres, calculados en mentol (Farmacopea Francesa, Julio 1987).

Otros usos

La menta es utilizada principalmente en platos dulces y en la repostería, pero también se la utiliza en platos salados. La parte utilizada de esta planta es la hoja, seca o al natural, que pueden ser utilizadas directamente o luego de destilados, en forma del aceite de menta. En aromaterapia se emplea, como estimulante con un efecto energizante por la parte emocional, en el aspecto físico actúa como descongestionante y refrescante.


Documentación

http://www.hipernatural.com
http://es.wikipedia.org/