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Caroteno
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¿Qué es el caroteno?

El beta-caroteno es una sustancia que pertenece a la familia de los carotenoides presentes en los vegetales que el organismo convierte en vitamina A. También actúa como antioxidante y potenciador del sistema inmunológico. Es un pigmento natural que confiere a los vegetales una coloración amarillenta, anaranjada, rojiza y que también está presente en ciertos vegetales verdes, enmascarado por lo clorofila. El caroteno se aisló por primera vez a partir de la zanahoria, hortaliza a la que debe su nombre.

El organismo es capaz de transformarlo en vitamina A, de ahí su denominación "provitamina A".Posee conjuntamente las propiedades de la vitamina A y la de los antioxidantes que actúan sobre los radicales libres.

Generalmente se conoce como caroteno al compuesto químico llamado más específicamente β-caroteno o beta-caroteno. Este es el carotenoide más abundante en la naturaleza y el más importante para la dieta humana, por lo que da su nombre a todo un grupo de compuestos bioquímicos.

Su estructura fue determinada en 1930 por Paul Karrer, trabajo que le valió el Premio Nobel de Química. Ésta fue la primera vez en la historia en la que la estructura de una vitamina o pro-vitamina era identificada.

El espectro de absorción del β-caroteno muestra dos picos de absorción entre los 400 nm y 500 nm, correspondiente al azul y verde, por lo que la luz roja-anaranjada-amarilla que refleja le proporciona su color característico.

Al ser ingerido el β-caroteno 100% natural es transformado en Vitamina A en la mucosa del intestino delgado, y ésta es almacenada principalmente en el hígado en forma de ésteres de retinol. El β-caroteno también puede ser absorbido y almacenado en el tejido graso sin ser modificado, produciendo una coloración ligeramente amarilla o anaranjada en las palmas de las manos y las plantas de los pies.

Se han realizado estudios científicos para determinar el efecto del β-caroteno en la salud, y los resultados han mostrado que puede reducir las probabilidades de ataques cardíacos, funciona como un antioxidande liposoluble y aumenta la eficiencia del sistema inmunológico. Además se ha demostrado que puede reducir la probabilidad de incidencia de algunos tipos de cáncer; sin embargo, el caroteno sintético puede aumentar la probabilidad de cáncer de pulmón en personas fumadoras.

Isómeros Estructurales

Además del β-caroteno existen otros compuestos que también llevan este nombre debido a que son isómeros estructurales, es decir, comparten la misma fórmula molecular, pero tienen diferente estructura, y por tanto varían en algunas de sus propiedades físicas y químicas. A continuación se presentan las estructuras de estos compuestos:

Funciones

Los alfa y beta carotenos son importantes para el sistema inmune y proporcionan resistencia a la infección. También son necesarios para el desarrollo y mantenimiento de un tejido epitelial saludable y de las membranas mucosas, como el revestimiento de los pulmones, los bronquios y otros tejidos respiratorios. El tejido epiterial forma una barrera frente a las bacterias y sustancias extrañas y ayuda directamente a la prevención de infecciones y enfermedades.

Recientemente, se ha prestado mucha atención a la familia completa de los carotenoides incluyendo: alfa caroteno, luteína, licopeno, zeaxantina y capxantina. La investigación ha demostrado que alguno de estos carotenoides proporcionan unos beneficios antioxidantes y protectores significativamente superiores al beta caroteno.

ADVERTENCIA: si usted está enfermo o cree que pudiera estarlo acuda a su médico, solo el puede ofrecerle un diagnostico y un tratamiento adecuado a su caso.

Fuentes de caroteno

El betacaroteno se encuentra en las zanahorias; verduras verde oscuro con hojas, tales como espinaca y lechuga de hojas verdes, tomates, batatas, brócoli; melón, zapallo invernal y otras frutas y verduras. Sin embargo, expertos en Medicina afirman que existen diferencias, inexplicadas, entre la beta-caroteno de origen natural y las pastillas que la contienen.

Los vegetales de color verde oscuro y amarillo anaranjado son buenas fuentes de beta caroteno. También está disponible en forma de suplemento.

Los alfa y beta carotenos son precursores de la vitamina A y actúan como nutrientes antioxidantes. Son los únicos carotenoides que se transforman en cantidades apreciables de vitamina A. Sin embargo, el organismo solo convierte estos carotenoides en vitamina A conforme los va necesitando.

La mayoría del beta caroteno que se administra como suplemento es sintético y contiene una sola molécula, llamada todo trans beta caroteno. El beta caroteno que contienen los alimentos está formado por dos moléculas: el todo trans beta caroteno y el 9-cis beta caroteno, aunque la proporción de uno y otro varía de una fuente a otra.

Inicialmente, los investigadores no observaron ninguna diferencia significativa entre el beta caroteno natural y el sintético. Esta opinión empezó a cuestionarse cuando se observó que la relación entre el consumo de alimentos con beta caroteno (totalmente natural) y la prevención del cáncer de pulmón no se producía en los estudios con los comprimidos sintéticos. En los fumadores, el beta caroteno sintético aumentaba aparentemente el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón, según los resultados de un estudio doble ciego.

Es posible que el beta caroteno natural tenga una actividad distinta a la de la forma sintética. Por ejemplo, la forma natural tiene un efecto antioxidante que no se ha observado en animales ni en el hombre con la forma sintética. Asimismo, en un estudio, se observó que el tejido precanceroso volvía a su estado normal con la administración de suplementos de beta caroteno natural, pero no con los suplementos sintéticos.

Cada vez más, los médicos recomiendan a la gente utilizar únicamente beta caroteno natural. Sin embargo, no existen estudios que investiguen si el efecto adverso del beta caroteno sintético en los fumadores se produce también con los suplementos de beta caroteno natural. Mientras no se disponga de más información, los fumadores deben evitar el uso de cualquier suplemento de beta caroteno y, en general, todo el mundo debe evitar el uso de beta caroteno sintético.

En los suplementos, la forma natural se puede identificar porque la etiqueta indica: “de D. salina”, “de algas”, “ de aceite de palma” o “beta caroteno natural”. La forma sintética se identifica simplemente como “beta-caroteno”.

Ingesta

Para evitar, en una persona sana, la carencia de vitaminas y/o minerales, basta con llevar a cabo una alimentación equilibrada, tal y como se recomienda a toda la población, donde el aporte calórico esté adaptado a las necesidades energéticas del organismo, y la cual sea variada, conteniendo diariamente todos los grupos de alimentos básicos (lácteos, verduras y frutas, cereales, féculas, legumbres, carnes, pescado, huevos y grasas). Por tanto, el primer paso para suplir cualquier carencia nutritiva, es seguir una alimentación equilibrada, la cual tendrá que ser variada, agradable y suficiente.

La dosis más frecuente de beta caroteno como suplemento es probablemente 25,000 UI (15 mg) al día, aunque algunas personas llegan a tomar hasta 100,000 UI (60 mg) al día. No está demostrado que una persona normal obtenga ningún beneficio con el aporte suplementario de beta caroteno.

Los suplementos de vitaminas sólo se deben tomar si usted no puede obtener suficientes vitaminas en su dieta sin embargo, puede que algunas dietas no contengan todas las vitaminas que necesita. Siga cuidadosamente cualquier programa de dieta que su médico pueda recomendarle. Para sus necesidades específicas de vitaminas y/o minerales, pídale a su médico una lista de alimentos apropiados.

Efectos secundarios y contraindicaciones

El beta caroteno no produce efectos secundarios; no obstante, una ingesta excesiva (superior a 100,000 UI o 60 mg al día) puede hacer que la piel adquiera una tonalidad amarillo anaranjada que no tiene ningún efecto nocivo.

Las personas que toman beta caroteno durante periodos prolongados deben tomar también un suplemento de vitamina E, ya que el beta caroteno puede reducir los niveles de vitamina E.

Estos posibles efectos secundarios pueden desaparecer durante el tratamiento; sin embargo, si continúan o son molestos, consulte con su médico, enfermera o farmacéutico.

Más comunes: amarillamiento de las palmas, las manos, las plantas de los pies o la cara (esto puede ser una señal de que su dosis de betacaroteno como suplemento de la dieta es demasiado alta)

Raros: Diarrea; mareos; dolor de las articulaciones; sangrado o moretones inusuales

Otros efectos secundarios no mencionados anteriormente también pueden ocurrir en algunos pacientes. Si nota cualquier otro efecto, consulte con su médico, enfermera o farmacéutico.

Algunos medicamentos pueden interactuar con beta caroteno. Para su seguridad consulte las interacciones con fármacos, para ver una lista de estos medicamentos.

Advertencia: en la actualidad, el beta caroteno sintético se asocia con un mayor riesgo de desarrollar cáncer de pulmón en los fumadores. Mientras no se disponga de más información, los fumadores deben evitar todo tipo de suplementos de beta caroteno..

En un estudio basado en 29.133 fumadores finlandeses, que pretendía valorar el posible efecto protector del beta-caroteno como suplemento en pastillas contra los efectos perjudiciales del humo de tabaco, se observó que el grupo que recibió beta caroteno (20 mg/día) aumentó en un 18% la incidencia de cáncer de pulmón con significancia estadística. En otro estudio

En otro estudio de diseño similar al precedente, se enroló a 15.000 fumadores crónicos. Se los dividió en un grupo placebo y otro que recibió 30 mg de beta-caroteno y 25.000 U.I. de vitamina A/día. En este segundo grupo, la incidencia de cáncer de pulmón aumentó en un 28% por lo que tuvo que ser interrumpido antes de la fecha de terminación. Este estudio junto con el anterior descalificaron seriamente al beta caroteno, al menos a dosis altas y en individuos fumadores.

Debe ser especialmente cuidadoso si:

  • Es alérgico a cualquier otro medicamento o tiene antecedentes familiares.
  • Está embarazada, piensa quedar embarazada o está en periodo de lactancia.
  • Está tomando cualquier otro medicamento, bajo control médico o no.
  • Tiene cualquier otro problema de salud.
  • Si está tomando este suplemento de la dieta sin receta, lea y siga cuidadosamente cualquier advertencia en la etiqueta.
Atención, antes de tomar cualquier medicamento, por inocente que pueda parecer, o someterse a cualquier tratamiento, consulte a un médico cualificado y debidamente acreditado.

Documentación

http://www.consumer.es
http://www.mifarmacia.es/
http://www.salud.com
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